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Por Fabio D. García | fabiodg@arnet.com.ar .// Audio Digital
StealthPlug, de IK Multimedia / La conexión más rápida entre tu guitarra y tu disco duro.

Ya no es suficiente con que las empresas desarrollen dispositivos capaces de convertir señales analógicas en señales digitales. Ahora, la premisa es diseñar productos que además de cumplir con su tarea principal, brinden al usuario portabilidad y facilidad de uso. Últimamente, las compañías están entregando soluciones de conexión directa entre un instrumento y la computadora. En este artículo comentaré el último producto de IK Multimedia llamado Stealth Plug.


Contenido

Stealth Plug se presenta en una atractiva caja, con una parte del frente transparente, en donde el usuario puede apreciar la unidad multiuso que se utiliza como cable, interfaz de audio y amplificador de auriculares. Junto con la unidad hardware, el paquete está compuesto dos discos. En uno encontramos el controlador, junto con el excelente software AmpliTube 2 Live, que puede utilizarse como software independiente, o como plug-in, dentro de cualquier secuenciador.
Además, se incluyen 500Mb de loops suministrados por la empresa Sonic Reality. El disco restante incluye la versión 2.1 de Tracktion, el secuenciador de Mackie; SampleTank 2 SE, con 64 instrumentos; y el ecualizador para masterización de 6 bandas, T-Racks.


Características

El cable/interfaz de audio tiene una extensión de poco menos de 3 metros. Uno de los extremos de este cable tiene una ficha para conexión a un puerto USB 1.0/2.0, mientras que el otro extremo posee una ficha estándar de conexión para guitarra o bajo. Cercano al extremo de conexión al instrumento se encuentra la interfaz de audio de forma triangular, que presenta la conexión para los audífonos/auriculares mediante la tradicional ficha pequeña estéreo, de 1/8".
La unidad utiliza dos pequeños botones para aumentar/reducir el nivel de salida de los audífonos. Esta misma conexión también puede utilizarse como salida para alimentar un amplificador o monitores potenciados, en caso que el usuario no desee utilizar audífonos.
La resolución de audio digital es de 16 bit, mientras que la frecuencia de muestreo puede ajustarse, con la última versión del controlador, entre 8000Hz y 48KHz. Como era de esperar, la interfaz utiliza controladores ASIO y Core Audio, de muy baja latencia, que permiten utilizarla para tocar y/o grabar con monitoreo en tiempo real, tanto en PC como en Mac.


Asignaciones iniciales


La instalación es totalmente sencilla. Si el usuario ya posee otros softwares de modelado de amplificadores, no es necesaria la instalación de AmpliTube 2 Live; por lo que puede comenzar a utilizar el "cable" inmediatamente después de instalar los controladores.
La figura 1 muestra el panel de control desde donde se ingresan las asignaciones de tamaño de búfer, y los niveles de audio. El primer control deslizable se utiliza para ajustar el nivel de la señal de entrada. Como sabemos, conviene utilizar la posición más alta posible, sin que eso llegue a provocar distorsión mientras tocamos.
El control central corresponde al nivel de monitoreo directo, es decir, sin latencia.
Hay que entender que en caso de utilizar, por ejemplo, AmpliTube, será conveniente anular la señal directa, ya que el interés está puesto en la vereda opuesta, es decir, oír la señal procesada. Ahora bien, en caso de grabar un bajo, el que generalmente se graba en forma limpia, podemos utilizar este control deslizable para ajustar el nivel de monitoreo.
El control de la derecha es el encargado de manejar el volumen de salida; aquel que tendrá directa influencia sobre el volumen de grabación de las pistas dentro del secuenciador utilizado. Aquí también, buscaremos no provocar distorsión.
Sobre la derecha de la ventana aparecen los campos para ingresar la frecuencia de muestreo, el tamaño del búfer, y el tipo de controlador utilizado. En la parte inferior de la ventana, se encuentra un acceso directo a la página de controladores de la empresa, así el usuario se mantiene actualizado con las últimas versiones. Es totalmente recomendable instalar la última actualización, ya que con la misma se han agregado compatibilidad con Windows Vista, y con nuevos tamaños de búfer. La correcta asignación de este parámetro es fundamental para lograr un desempeño limpio y sin molestias de Stealth Plug.
El tamaño del búfer debe ser lo suficientemente pequeño para mantener una latencia baja que permita tocar en tiempo real; y al mismo tiempo, lo suficientemente grande para no sobrecargar el procesador.
Cada sistema admite valores diferentes, y la correcta asignación de un usuario no tiene por qué coincidir con la asignación de otro. Una buena opción es comenzar utilizando el valor predeterminado. Si se nota una latencia exagerada, reduciremos la asignación por pasos. El objetivo es lograr un retraso o latencia de aproximadamente 5 ms.


Presione REC

Una de mis pruebas consistió en utilizar Stealth Plug en combinación AmpliTube Live 2, para tocar directamente, sin grabar. Al conectar los audífonos noté un soplido un poco alto, pero ajustando debidamente los controles pude trabajar. Luego de unos momentos decidí reducir el tamaño del búfer para lograr algo menos de latencia, llegando a un valor perfecto para grabar en tiempo real.
Cuando se trabaja con un secuenciador bajo Windows, habrá que tener en cuenta que el valor de latencia también depende de otros programas que estén siendo utilizados. Por ejemplo, si estamos trabajando con un sintetizador virtual, debemos saber que ese dispositivo también utilizará recursos de Stealth Plug, por lo tanto, puede ser necesario ajustar nuevamente el tamaño del búfer, especialmente en equipos limitados de recursos. En todo caso, se recomienda utilizar el controlador de audio de Stealth Plug, con la menor cantidad de dispositivos corriendo en forma simultánea.
El sonido obtenido, tanto en las grabaciones de guitarra como en las de bajo, fue de una excelente calidad de audio, considerando la relación costo/prestaciones de este producto. Gracias a softwares de impresionante desempeño, como el incluido AmpliTube Live 2, podemos alcanzar esos sonidos deseados en segundos, para dejarlos grabados en las pistas de un proyecto. Luego realicé otra prueba, en la que utilicé Stealth Plug como controlador de audio para un proyecto en Cubase 4.
También aquí, el resultado fue sorprendente. La calidad de los programas de AmpliTube permite obtener sonidos de guitarra espectaculares. Al evaluar las señales grabadas con Stealth Plug, empleando mi habitual tarjeta de audio pude comprobar que el soplido que escuchaba por los audífonos no estaba presente en la señal grabada, lo que indicaba que sólo era un tema referido únicamente al monitoreo.


Comentarios finales y requerimientos

Stealth Plug es un conjunto de excelentes prestaciones. El contenido del paquete ofrece todo lo que usuario necesita para comenzar a grabar su música. Si bien el soplido de la conexión para audífonos es un poco alto para los estándares de la actualidad, debemos considerar que estamos tratando con una unidad totalmente portátil, diseñada para grabar ideas musicales rápidamente en el disco duro de la computadora; comercializada a un precio excelente; y que además, a través del panel de control, podemos manejar los niveles para ajustarlos hasta lograr la mejor calidad de audio de monitoreo.
Una mención para quienes necesitan trabajar en proyectos cargados: si se está en medio de un proyecto complejo, cargado de instrumentos virtuales y plug-ins, recomiendo realizar una premezcla, sencilla, para exportar el resultado a un archivo de audio estéreo. Luego, se podrá crear un nuevo proyecto donde se insertará la premezcla a fin de contar con la referencia o base, para grabar las pistas de guitarra/bajo.
Posteriormente, habrá que exportar las pistas de guitarra/bajo para insertarlas en el proyecto original y mezclarlas con mayor libertad de recursos, tal vez, aumentando el tamaño del búfer.
Al evaluar todos los elementos reunidos en este atractivo paquete debemos concluir que estamos ante una oferta irresistible. Software de la más alta calidad, en conjunto con una unidad combinada cable/tarjeta de audio para grabar directamente al disco duro; ¿alguna vez fue más fácil?

Los requerimientos mínimos para utilizar Stealth Plug son:

PC: procesador de 1GHz; 512 MB de memoria RAM; Windows XP/Vista.
Mac Intel: procesador 1.5 GHz Intel Core Solo; 512 MB de RAM; sistema Mac OS X 10.4.4. Mac Power PC: procesador 866 MHz G4; 512 MB de RAM; sistema Mac OS X 10.4.

Más información www.stealthplug.com


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